L’héritage pionnier de Bill Russell est sécurisé (même si les statistiques ne peuvent pas le mesurer)

Mesurer correctement la grandeur de Bill Russell, le légendaire centre des Boston Celtics décédé dimanche à l’âge de 88 ans, a toujours été un défi dans notre ère moderne et obsédée par les mesures de l’analyse de la NBA. Les titres de Russell – 11 en tant que joueur, dont deux en tant qu’entraîneur – sont sans précédent dans l’histoire du basket professionnel, bien sûr. Mais comme le comptage des anneaux est tombé en désuétude au profit de statistiques individuelles toujours plus sophistiquées, il peut être difficile de contextualiser l’héritage d’un joueur qui a récolté en moyenne 15,1 points par match, n’avait pas de chiffres officiels pour sa célèbre capacité de blocage de tir. et a fait la plupart de ses victoires dans une NBA avec moins de 10 équipes. Encore moins quantifiable est l’impact social de grande envergure du premier joueur du Black Hall of Fame de la ligue, un homme dont les réalisations hors du terrain rivalisaient avec celles sur le bois dur.

Et pourtant, à bien des égards, Russell a créé la NBA telle que nous la connaissons aujourd’hui. Ces décalages – entre les pièces emblématiques et les anciennes bobines de films, les témoignages élogieux et les chiffres incomplets – montrent clairement une chose : aussi génial que vous pensiez que Bill Russell était, il était probablement encore plus grand.

Prenez le record de jeu officiel de sa carrière. La moyenne de score de Russell ne se classait qu’au 30e rang parmi ses contemporains. Ses 22,5 rebonds par match sont époustouflants, bien sûr, mais ils sont dépassés par les 22,9 de son ami de longue date et rival Wilt Chamberlain. Selon des mesures plus modernes, Russell peut sembler être un bon mais pas particulièrement grand joueur : sa cote d’efficacité de joueur de carrière de 18,9 est la même que celle de DeMar DeRozan, se classant 114e de tous les temps. Les parts de victoire de Basketball-Reference.com sont plus appréciées de Russell, mais même dans cette catégorie, il se classe à peine dans le top 20 (total WS) ou dans le top 30 (WS par 48 minutes) de l’histoire de la NBA.

Il peut être difficile de concilier ce CV individuel avec le fait que toutes les équipes de Russell semblaient gagner des trophées dès qu’il les rejoignait. À l’Université de San Francisco, Russell a dirigé un programme qui était inférieur à 0,500 avant son arrivée aux championnats nationaux en 1955 et 1956, remportant les honneurs du joueur le plus remarquable du tournoi NCAA dans le premier de ces efforts et les honneurs du joueur de l’année UPI dans le deuxième. Russell espérait conserver ce succès dans la NBA après avoir été classé deuxième au classement général du repêchage de 1956, puis échangé aux Boston Celtics – une équipe sans championnat dans leur histoire.

Les Celtics pré-Russell avaient leur part de grands noms, de l’entraînement de Red Auerbach à une formation avec Bob Cousy, Bill Sharman et Ed Macauley, mais Boston n’avait que six matchs au-dessus de 0,500 au cours des deux saisons précédant l’année recrue de Russell. . En 1955-1956, les Celtics se sont classés troisièmes sur huit équipes de la NBA en termes d’efficacité offensive, mais seulement sixièmes en défense, et ils ont été éliminés du premier tour des séries éliminatoires. Au cours des six premières saisons d’Auerbach à la tête des Celtics, son équipe n’avait jamais participé à la finale de la NBA et n’a terminé qu’une seule fois avec une défense supérieure à la moyenne (1951-52).

Russell a changé tout cela dès qu’il a fait ses débuts en NBA. Avec leur nouveau centre de départ enregistrant 35,3 minutes par match, la défense des Celtics est passée de la troisième pire de la NBA à facilement sa meilleure, et ils ont produit le meilleur record de la ligue. Lors des séries éliminatoires, ils ont balayé les Nationals de Syracuse pour faire leur première apparition en finale de la NBA, puis ont survécu aux St. Louis Hawks en sept matchs pour remporter un championnat lors de l’année recrue de Russell. Alors que Cousy a remporté les honneurs de MVP de la ligue, il était clair que Russell était le moteur de la transformation de Boston en un champion à l’esprit défensif.

Ce thème serait renforcé année après année au cours de la décennie et plus qui a suivi. Avec Russell ancrant leur formation, les Celtics ont remporté 11 titres sur 13 possibles de 1956-57 à 1968-69, terminant avec le n ° 1 de la ligue. 1 défense un incroyable 12 fois dans cette période. (La seule exception était 1967-68, lorsque Boston a terminé deuxième derrière les Philadelphia 76ers de Chamberlain.) Le secret de la plus grande dynastie du basket-ball était qu’elle n’avait pas une attaque particulièrement puissante, malgré tous les noms du Temple de la renommée dans sa gamme. Au lieu de cela, c’était la plus grande dynastie défensive que le jeu ait jamais vue. Une fois, nous avons calculé que chacun des cinq joueurs qui avaient joué pour les meilleures défenses de l’histoire de la NBA (par rapport à la moyenne de la ligue) faisait partie de la dynastie des Celtics, l’équipe moyenne de Russell supprimant l’attaque de 6,1 points pour 100 possessions par rapport à moyenne de la ligue.

Ensuite, il y a la beauté viscérale du jeu de Russell, qui ne peut être capturée par aucune statistique, uniquement par des vidéos granuleuses et des récits contemporains de son génie. Comment mesureriez-vous exactement la capacité surnaturelle de Russell à bloquer stratégiquement les tirs afin qu’ils restent dans les limites, déclenchant une pause rapide pour que ses coéquipiers se transforment en points faciles – ou, plus mémorable, pour lui de contrôler puis de glisser gracieusement 94 pieds avec seulement quelques dribble ?

Et bien avant que les départements d’analyse de la NBA ne reconnaissent que le blocage des tirs n’équivalait pas à une bonne défense – les grands hommes qui tentent chaque tir bloqué peuvent permettre à l’attaque de pomper des faux ou de saisir plus facilement des rebonds offensifs – Russell savait qu’il fallait garder sa poudre sèche. Pour paraphraser un célèbre Russel-isme, ce qui importait n’était pas nécessairement de bloquer le tir – mais les défenses pensaient qu’il le ferait.

« Le fait que Russell n’ait pas essayé de tout bloquer n’a fait qu’ajouter du sel dans [opponents’] blessure », a écrit Mike Prada en 2020. « Russell a maîtrisé l’art de rester au sol, s’assurant qu’il était toujours dans la ligne de mire d’un joueur offensif.

D’autres grandes défenses sont venues et sont parties au fil des ans – y compris les San Antonio Spurs sous Tim Duncan, peut-être le seul autre défenseur dynastique qui pourrait défier la réputation de Russell. Et de nombreux clubs ont remporté plusieurs championnats dans des ligues avec plus d’équipes que celles que les Celtics devaient surpasser, une critique parfois utilisée pour minimiser la valeur des titres remportés à l’époque de Russell. Vous pourriez même ergoter sur le fait que le comptage des anneaux est un raccourci paresseux pour la grandeur pour la plupart des joueurs de l’histoire de la NBA. Mais dans le cas de Russell, de tels coups sonnent creux.

D’une part, l’impact pionnier de Russell en tant que défenseur se fait encore sentir aujourd’hui, dans une NBA qui privilégie les grands hommes polyvalents et « commutables ». Près de 60 ans et d’innombrables changements sismiques après que Russell ait mis le pied pour la première fois sur un terrain de la NBA, Anthony Davis, alors joueur de l’année du Naismith Men’s College de l’Université du Kentucky avec un jeu offensif non poli, a fait l’éloge de son instinct de blocage de tir (et instincts de non-coup de blocage) rappelant Russell. Comme le dit Bob Knight, entraîneur du Temple de la renommée, «[Anthony Davis is] un jeune Bill Russell. … Et Bill Russell était de loin, et sera toujours, le joueur le plus précieux de tous les temps dans le sport. C’est un témoignage du talent prodige de Davis, bien sûr, mais c’est aussi un témoignage de la persévérance de Russell – et une suggestion qu’il dominerait toujours dans la NBA d’aujourd’hui.

Et dans le cas de Russell, les championnats en disent encore plus que les attributs individuels. Ils racontent l’histoire vraie d’un joueur qui a complètement transformé une franchise à son image, la transformant en la dynastie la plus prolifique de l’histoire du basket.

Ils vont également de pair avec la publicité que Russell a apportée aux luttes des Noirs américains dans les années 1950 et 1960. Russell a marché pour les droits civiques à de nombreuses reprises et était dans la foule pour le discours « I Have A Dream » de Martin Luther King Jr. en 1963. Après que ses coéquipiers Satch Sanders et Sam Jones se soient vu refuser le service dans un café à Lexington, Kentucky, en 1961, Russell les a rejoints dans un boycott d’un match contre les Hawks.

« Nous devons montrer notre désapprobation de ce type de traitement, sinon le statu quo prévaudra », a déclaré Russell par la suite. « Nous avons les mêmes droits et privilèges que n’importe qui d’autre et méritons d’être traités en conséquence. J’espère que nous n’aurons plus jamais à subir cet abus… Mais si cela se produit, nous n’hésiterons pas à recommencer.

Trois ans plus tard, Russell était de nouveau au centre d’un acte de protestation historique. Avec Oscar Robertson et un certain nombre d’autres stars, Russell a dirigé une faction de joueurs au match des étoiles de 1964 qui ont menacé de ne pas jouer à moins que les propriétaires de la NBA ne reconnaissent officiellement le syndicat des joueurs et ne leur accordent un régime de retraite. La grève a finalement fonctionné, car le commissaire Walter Kennedy a accédé à contrecœur aux demandes des joueurs. Et Russell a de nouveau innové en 1966, succédant à Auerbach pour devenir le premier entraîneur-chef noir de la NBA – tout en continuant de sauter au centre de Boston.

Dans les trois cas, Russell était en avance sur la direction du jeu, ouvrant la voie aux futures générations de la NBA. Des décennies plus tard, la NBA reste la plus socialement consciente de toutes les grandes ligues professionnelles masculines nord-américaines, continuant à faire pression pour faire progresser la justice raciale, et son union est sans doute devenue la plus puissante de tous les sports. Et bien que le bilan de la NBA en matière de diversité raciale dans l’entraînement soit à la traîne de sa réputation, le succès de Russell en tant qu’entraîneur a forcé les front office blancs à se rendre compte que les entraîneurs noirs pouvaient gagner, ouvrant la porte à un certain nombre de légendes. Tous ces développements peuvent être directement attribués à l’influence démesurée de Russell en dehors du terrain, en plus de ses réalisations.

Le statut de Russell en tant qu’athlète et entraîneur noir éminent et franc a eu un coût personnel énorme. Il a enduré des abus indicibles de la part de fans, de journalistes et d’organisations de basket-ball remontant à ses années à San Francisco, et il a développé une réputation de personne froide et distante – plutôt que de guerrier heureux – en raison de son refus de se plier aux forces racistes à la fois au sein du NBA et la société américaine au sens large. Les écrivains sportifs l’appelaient en se moquant de « Felton X » pour son rôle dans le mouvement Black Power, et les abus qu’il a reçus des fans de Boston ont été incarnés en 1971 lorsqu’un groupe de cambrioleurs a fait irruption dans sa maison du Massachusetts, a peint des insultes racistes à la bombe, a vandalisé son étui à trophées et a déféqué dans son lit.

Ainsi, même au-delà de sa célèbre autocritique et de son aversion à jouer ses propres réalisations, il n’est pas difficile de comprendre pourquoi Russell a choisi de ne pas signer d’autographes pour les fans, a sauté son intronisation au Temple de la renommée et a insisté sur une cérémonie privée pour sa retraite de maillot. à Boston : L’engagement de Russell dans le basketball était avant tout envers ses coéquipiers et envers le jeu lui-même.

« J’ai très peu confiance dans les acclamations, ce qu’elles signifient ou combien de temps elles dureront, par rapport à la foi que j’ai en mon propre amour pour le jeu », a-t-il déclaré dans ses mémoires.

Dans ses dernières années, Russell réapparaîtra comme un visage éminent du basket-ball. Après que le prix du joueur le plus utile de la finale de la NBA ait été renommé pour lui, Russell a commencé à présenter le trophée qu’il n’avait qu’une seule chance de gagner. Il est peut-être normal que le joueur qui a fermement évité la célébration individuelle n’ait jamais reçu le prix du vainqueur ultime qu’il méritait si largement.

Comme c’est souvent le cas lorsqu’un sport perd une figure titanesque, la tentation est de s’attarder sur les notes et les chiffres pour attribuer une valeur au talent de Russell. Mais cela lui rend un mauvais service, peut-être de manière unique dans l’histoire du basket-ball. Les statistiques recueillies au cours de sa carrière n’étaient tout simplement pas équipées pour calculer son impact, et nous ne pouvons jamais évaluer avec précision son influence sur l’arc plus large de la culture américaine. Tout ce que nous pouvons faire, c’est apprécier Russell en tant que gagnant et pionnier accompli, d’une manière qui transcende la simple quantification.